В 1776 году на месте упраздненного казацкого поста Домахи была создана Кальмиусская слобода. Для более быстрого заселения южных степей, руководством Азовской губернии и Павловского уезда, было решено выделять землю «всякого звания людям» при условии заселения выданных земель в течение трех лет вольными людьми из-за границы за свой счет.

Но не многие могли справиться с этой задачей из-за скудности водных и лесных ресурсов в этих местностях. В 1777 году житель Александровской крепости (сейчас — город Запорожье) Иван Рощупкин подписал в Азовской губернской канцелярии обязательство о заселении в течение трёх лет слобод «при реке Кальмиус и у Азовского моря при Белосарайской Косе», и для вербовки поселенцев ему выделили 300 руб. казённых денег. Поселенцы в слободах Кальмиусской (43 мужчин и 29 женщин) и Белосарайской (39 мужчин и 12 женщин) появились только в 1778 году — в основном бывшие запорожские казаки, а также 25 бывших подданных польского короля. В 1777 году в городе была заложена Свято-Николаевская церковь-храм, находившаяся в Кальмиусской крепости.

В 1778 году поблизости слободы заложен уездный город Павловск. Строительство города началось с сооружения церкви святой Марии Магдалины, которую заложил губернатор Азовской губернии В. А. Чертков. В нем тогда насчитывалось 75 жителей (в том числе 50 мужчин и 25 женщин, среди которых 57 — бывшие запорожские казаки, 8 великороссов, 5 малороссов, 5 поляков), в слободе — 93 человека. Значительно больше на рыбных промыслах было пришлых рабочих (только учтённых на 1 января 1779 года было 382 человека). Этот год официально считается датой образования Мариуполя. За 1778—1779 годы в Павловске было построено 55 домов и несколько торговых лавок, велось строительство и в обеих слободах.

Переселение греков из Крыма

В июле того же года началось выведение из Крымского ханства в Россию христиан — всего 31 386 человек (в том числе греков — 18 408 чел., армян — 12 598 чел., грузин — 219, валахов — 161) под предводительством митрополита Готско-Кафайского Игнатия. Руководил переселением командующий Крымским корпусом генерал-поручик А. В. Суворов. Расходы по перевозке имущества в дальнейшем российское правительство брало на себя с возвращением в казну затраченных средств через 10 лет (равно как и снабжение переселенцев продовольствием на первый год, скотом, посевным зерном, сельскохозяйственными орудиями, строительным лесом). На зиму 1778—1779 годов греки Крыма были временно размещены (в том числе и в карантинных целях) в Екатеринославском и Бахмутском уездах — по обоим берегам реки Самары, в районе Самарского Пустынно-Николаевского монастыря (сейчас — город Новомосковск): зимовка была очень тяжёлая (неустроенность быта, большая скученность населения, нехватка топлива и продуктов, болезни), в связи с чем количество переселенцев сократилось до 30 233 человек (на 1 января 1779 года). Греки запросили у императрицы выдать им земли здесь же: на берегу Днепра между реками Орелью и Самарой, однако им было отказано, так как эти земли уже давно были заселены и свободного места не было. Вначале был предложен для заселения участок в Мариенпольском уезде (так называлось тогда место вокруг современного города Павлограда), однако греки отказались: мало леса, нет воды.

21 мая 1779 года императрица Екатерина II не ожидая окончательного выбора самих греков жаловала грамоту, согласно которой «переселенцам из Крыма даровались привилегии и свободы», в том числе полное освобождение от воинской службы, от уплаты налогов на десять лет, создание выборного органа самоуправления, за митрополитом Игнатием сохранялись его чины и самостоятельность церковного управления. В грамоте будущий город Мариеноль именовался «Марианополь» (вероятно ошибочно). На плане, утверждённом лично императрицей Екатериной II, от 20 октября 1779 года название записано как «город Мариу-поль, выгонная земля города Мариу-поля». 29 сентября 1779 года наместником императрицы в южных губерниях князем Г. А. Потёмкиным издан ордер, по которому крымским грекам отводилась территория Павловского (Мариупольского) уезда Азовской губернии, а город Павловск при этом получал название Мариуполь.

24 марта 1780 года по настоянию митрополита Игнатия город окончательно переименован в Мариуполь (псевдогреческое название с элементом «-поль», то есть город, «город Марии»), в честь Марии Федоровны, жены наследника царского престола, будущего императора Павла I, хотя название города первоначально предложили не греки (в греко-татарском языке город называется «базар», а не «полис»), а русские (так назывался город, основанный губернатором В. А. Чертковым на реке Волчья — современный Павлоград), а этноним Мариам (Майрем), существовавший в предместье Бахчисарая (именно в Мариаме находились святая икона Одигитрия) не имеет к основанию города Павловска (1777 год) и Мариуполя (1778 год) никакого отношения, так как переселенцы здесь появились только летом 1780 года. Заселение Приазовья начиналось с ближайших к греческой зимовке мест — первыми (ещё в 1779 году) появились сёла Керменчик, Большой Янисоль, Камар, Богатырь, Константинополь, Чембрек и Улаклы (позже были объединены в 1 село), весной 1780 года греки показались на побережье моря (Ялта, Урзуф, Мангуш) и на берегу реки Кальмиус (Бешево, Каракуба, Ласпа, Карань, Чермалык, Сартана, Стыла, Малый Янисоль, Чердакли, Старый Крым).

26 июля 1780 года переселенцы во главе с митрополитом Игнатием впервые прибыли в Мариуполь. В городе осела значительная часть греков-христиан, переселенных правительством из Таврии (Крыма и Северного Причерноморья) — из 6 крымских городов: Кафа (Феодосия), Бахчисарай, Карасубазар (Белогорск), Козлов (Гезлев, Евпатория), Бельбек, Балаклава и предместья Бахчисарая — Мариам (Майрем). Часть прибывших греков в июле 1780 года поселилось в городе, а большинство — в 20 сёлах вокруг него (из которых 19 — греческих). Выбор мест происходил по жребию (единственное исключение — жители Старого Крыма, не возжелавшие селиться в городе). Каждому из своих селений греки давали названия тех населенных пунктов Крыма, откуда они пришли. Так возникли села Бахчисарай, Ялта, Урзуф, Сартана, Чердаклы, Карань, Мангуш и другие. Грузины и валахи основали село Георгиевку, названную позже Игнатьевкой. Армян же, вышедших из Крыма, позже поселили: григориан — на реке Дон вблизи крепости Святого Дмитрия Ростовского (район современного Новочеркасска Российской Федерации), а католиков — в губернском городе Екатеринославе-Первом (ныне город Новомосковск). Прослеживается и географическая общность крымских греков:

Ялта основана выходцами крымских селений Ялта, Верхняя Аутка, Нижняя Аутка, Массандра, Магарач, Никита, Большой Ламбат, Малый Ламбат,
Урзуф — Гурзуф и Кызыл-таш,
Константинополь — выходцы из Демерджи, Алушта, Улу-Узень, Кучук-Узень, Куру-Узень,
Карань — Карань, Черкес-Кермен, Мармара,
Керменчик — Албат, Керменчик, Шюру, Бия-Сала, Улу-Сала.

15 августа 1780 года в Мариуполе состоялись торжества по случаю окончания переселения, а митрополитом Игнатием были освящены места для строительства будущих храмов города. Именно митрополит Игнатий добился от императрицы отдельного поселения греков от других национальностей Российской империи, что подразумевало выселение запорожских казаков, русских и украинцев проживающих к тому времени в 1 городе (Павловске) и 2 слободах (Кальмиусской и Белосарайской). В 1780 году основная часть населения бывшей Кальмиусской слободы были переселены, согласно ордеру Г. А. Потёмкина, на берега реки Волчьей, переименовав при этом заселенный ими город Мариенполь на Павлоград, а уезд в Павлоградский (вот такой удивительный обмен городов названиями), а часть в крепость Петровскую. За два года существования города Павловска здесь, согласно плану, были размечены кварталы, улицы и дворовые участки, часть из которых была застроена. Согласно рапорту азовского губернатора В. А. Черткова Г. А. Потёмкину: «… у прежних жителей малороссиян куплено 55 домов…», за которые была уплачена довольно значительная сумма казённых денег — 2 519 руб. 90 коп. Купленные дома и другие постройки были переданы новым поселенцам-грекам.

Хозяйство города

В те годы границы города проходили по современным улицам Торговая, Апатова, Греческая и проспекту Металлургов. Выходцы из шести крымских городов образовали мариупольские кварталы: Кефе (из города Феодосия — Кафа), Гезеле (Евпатория — Гезлев), Карасубазар (Белогорск), Бахчисарай и Марьинск (Мариинск). В первые годы административные, полицейские и судебные функции выполнял Мариупольский греческий суд — выборный орган самоуправления, первым председателем которого был Хаджи (Хаджинов) Михаил Савельевич (орган официально узаконен императрицей 30 марта 1783 года). Кроме того, 9 января 1790 года для заведования городским хозяйством была создана Мариупольская городская дума в составе городского головы и 6 гласных (депутатов).

В 1782 году в городе числилось 2 948 жителей (1 586 мужчин и 1 362 женщин, в том числе 243 купца, 409 мещан, 106 лиц духовенства), было 629 дворов (в уезде всего — 14 525 человек). К этому времени основным разговорным языком становится греческий (греко-татарский, язык переселенцев из Таврии). Население занималось выделкой кож, изготовлением свечей, вытапливанием сала, производством кирпича, черепицы, извести. Но главным занятием жителей купеческого города являлась торговля. На берегу моря в окрестностях города было до 20 рыбных заводов, которые приносили мариупольским купцам большие доходы. В 1785 году в городе была открыта почтовая контора штатом в 4 человека, 7 октября 1799 года указом императора учреждена Мариупольская таможенная застава (с 1865 года — Мариупольская портовая таможня), а 9 июля 1808 года — почтовое управление и карантинная застава. В 1811 году указами императора Александра I были учреждены генеральный план (11 мая) и герб города (2 августа).

В 1783 году, когда Крым вошел в состав России, часть греков возвратилась в родные места. Освободившиеся земли были розданы новым переселенцам. В 1829 году на юго-западе уезда поселились возвратившиеся казаки атамана Гладкого, основав ряд сел (Володарское, Боевое и другие). В 1857 году после Крымской войны возле Мариуполя поселились волонтеры и назвали свое село Волонтеровкой. В 1820 году с целью ускорения экономического развития приазовского края российским правительством было организовано переселение крестных евреев и немцев-менонитов. В Мариуполе, кроме греков, разрешено было селиться евреям и итальянцам, по отношению к которым российское правительство осуществляло протекционистскую политику. В 1840-х годах началось заселение Слободки отставными солдатами и матросами.

12 декабря 1796 года Мариупольский уезд вошёл в состав новообразованной Новороссийской губернии (до этого — с 22 января 1784 года и после — от 8 октября 1802 года находился в составе Екатеринославской губернии). 31 октября 1807 года, на основании указа императора Александра II, Мариупольский уезд упразднён, а Мариуполь и 23 греческих села выделены в Мариупольский греческий округ с подчинением Таганрогскому градоначальству («по части полиции, торговли и купеческой навигации»), а с 1859 года в связи с закрытием Таганрогского градоначальства округ введён в Александровский уезд (современное Запорожье) Екатеринославского губернского правления. 30 марта 1859 года издан указ императора Александра II, согласно которому в городе Мариуполе дозволено причисляться не грекам к обществу, отдельному от греческого, без присвоения привилегий, дарованных грекам.

Устье Кальмиуса было удобной природной гаванью, которую называли «биржей». В 1824 году итальянец Кавалотти начал строить в Мариуполе суда. Их грузоподъёмность составила 135—160 тонн. 23 июня 1836 года получено разрешение на постройку набережной в устье реки Кальмиус (на это было выделено 79,7 тыс. рублей государственных средств). В 1840 году от центра к бирже была проложена мощеная дорога. В 1840 году вместо деревянной пристани в устье Кальмиуса (современная гавань) сооружается каменная набережная, а 4 мая 1848 года был утверждён проект устройства шоссе и спуска к пристани в устье реки Кальмиус. Для ремонта и строительства судов в устье Кальмиуса был создан ковш — искусственное углубление (ныне судоремонтный завод рыбоконсервного комбината).

До середины XIX века в Мариуполе развивались в основном кустарные предприятия: кожевенные, салотопные, кирпичные, черепичные заводы, кузнечные, бондарные, оружейные мастерские, ветряные и водяные мельницы, рыбозаводы. В 1830 году начала работать макаронная фабрика. С конца XVIII века город являлся значительным торговым центром. Ежегодно тут проводились четыре ярмарки, на которых торговали хлебом, скотом, кожами, шерстью, рыбой, вином. Административным и торговым центром города была Соборная (Базарная) площадь. Садов в городе почти не было, лишь у некоторых богатых купцов в малом количестве имелись фруктовые деревья. Дважды в год: весной — в день великомученика Георгия (23 апреля), а осенью — в день Покрова (1 октября) съезжались в Мариуполь на ярмарки купцы, мещане и крестьяне. Через Мариуполь проходили торговые пути чумаков. На Базарной площади имелась почтовая станция, на которой содержалось 18 лошадей. В середине XIX века в городе насчитывалось 120 лавок, 15 винных погребов, 2 трактира, 2 заезжих двора, 5 харчевен, 2 ветряные и 5 водяных мельниц, более 100 складов, при населении 4 579 чел.

После отмены крепостного права в России экономическое и культурное развитие в Мариуполе пошло более быстрыми темпами. Вывоз товаров из Мариупольского порта вырос почти в 4 раза. Население города увеличилось к 1864 году до 7 440 чел., в том числе 3 844 мужчин. К этому времени в городе жили греки, украинцы, русские, евреи (393 чел.), немцы (католики — 106 чел.) и представители других национальностей.